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The road out of it

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Here lies the somewhat-bitter telling of the first leg of my Spring UK tour! I was warned many times that this was a terrible country to DIY-tour in as a songwriter, but I had to go experience it myself to check out if the rumours were true. Well, turns out it’s definitely not worth it to bother, as I was mostly underwhelmed. Too few promoters, audiences and venues’ staff seem to care too much about original live music. But I did find fun in the company of the good friends who accompanied me: Robyn who played bass with me, and rocked the dotted shirt (first leg of the tour), and Odran who co-toured and rocked the striped shirt (second leg of the tour).

B A T H

Rough country, indeed. I kickstarted this first leg of the tour under a sulky sky, with the bus’ windshield wipers waving at the world ahead. In the front room of the “Bell” (a gorgeous old low-ceiling pub, the Brits sure know how to make indoor spaces cosy) some borderline cheesy Jazz music was being played by virtuoso musicians. In the backroom where I performed on some sort of alternative stage, I got heckled by a weirdo who kept cutting me off during my song introductions with things like “Come on, chop chop” or “Mate, just play the fucking song”. As soons as I kindly reminded him I was not a jukebox, he cooled down gradually and left a little while afterwards, to everybody’s relief. I was a little disappointed though, as our ping-pong game of wits was just starting to get interesting, if not a little troublesome. The crowd was coming in and out during my set, with a sparse attention and a firm grip on a pint, but letting out out sometimes a lively reaction to my jokes or lyrics.

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I could only get a gleeful glimpse at it, but Bath seemed like a lovely British city with Georgian buildings sprinkled randomly, and once you stray off the touristy spots (not without efforts), you stumble upon great old parks and streets full of ancient charm. There is something in the way the lanes are winding up and down, in the way the scenic countryside around the city perched on a hill is in sight the whole time, while your shoulders get showered with the pink and gentle rain from the cherry blossom trees. Before making my way there, I had enjoyed a cultural layover in Bristol, soaking in some valuable knowledge and inspiration from its art museums and independent stores, as you can see below.

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Things heard when eavesdropping in the streets and stores of England :

– “The older I get, the better I was”
– “What I like the best about this town is the road out of it”
– “If you love your job, you’ll never have to work a day in your life”
– “He is a little dumpling with rotten teeth”
– “Well, don’t blame me, look at June, she’s 19 and she’s got three kids!”

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B R I G H T O N

London-on-the-Sea. Shops, stores and shops again. Old dudes in sneakers and young kids in vintage clothes. A weird mix of posh and hip. Sam, who opens the show tonight at The Hope, sings “Mothers cry for less while babies cry for more”. The Red Diamond Dragon Club, an awesome ensemble on the bill, sings “Tell me about every tooth in your mouth”.

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Before the gig, I escape to enjoy my rice bowl on the beach, watching Brits drink their way into the sunset. All afternoon, I tried to dodge the herds of French teenagers on school trips cursing and pushing each other. The show goes well in front of a little, but supporting crowd, who seems to have a genuine interest for live music. I feed off that stuff.

R A M S G A T E

A quaint little seaside village in Kent, with a fascinating cast of odd port-town characters. The café is not ideally suited for live music but the staff is brilliant in every way, feeds us healthy food and provides comfy beds.

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The Friday night chatty crowd that shows up is fighting for control of the room’s volume, and our P.A. is soon beaten. But now and then, they let Rob (who opens the show successfully with his set of original, quirky and often funny songs) and I win sometimes. How lovely.

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An older fellow pays acute attention the whole night though, sitting still and staring on his stool, and later tells us that he’s off to work the night shift at the local airport, and that he’s happy that we provided him with some “quality pre-work entertainment”. Somehow, this makes our day and the whole trip worth while.

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K I N G S T O N

A beautiful Spring day in a flavourless city in the suburbs of London that seems to have nothing to offer but stores and malls. The sort-of-clear Thames goes through it, and a rough patch of greenish grass on its banks forms a gathering point for the youth who smokes and drinks, the youth on awkward dates, and the youth who throws stones at swans. An italian street-musician who goes by “Drum-Machine” hits poles and garbage bins and sells a hundred jewel-cased CDs an hour. It must be something I haven’t figured out yet. We play at a cool “live-music oriented” pub two days in a row, swarming with odd regulars. On Saturday night, the audience is rowdy and somewhat careless, and on Sunday afternoon, after Steve Whalley (from Slade) showed off his white-man blues and hilarious reggae covers, the punters sit sparse and unimpressedly quiet.

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L O N D O N

Rob and I get lost in the Natural History Museum, exploring dinosaurs and human brains and go see an awesome “Ligthshow” contemporary art exhibit. A trip to the Rough Trade record store in Brick Lane, with its appropriately rough and unhelpful staff. The gig at The Water Rats feels pretty irrelevant, but Odran joins us on the Calabash (West-African percussion consisting of a hollowed and dried out gourd-shaped fruit) which bring in some well-appreciated trio fun. Late at night during our stay, I vaguely recall watching Borat and Creepshow in an exhausted daze. One night, Odran, Rob and I also did a “Songwriters Circle” sort of thing and it was fun and inspiring to share each other’s songs in a setting that doesn’t include a shitty P.A., a busy bar and a loud mass of drunk and rude people.

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C O V E N T R Y

Rob went back to Swansea and I headed to Coventry for a solo show. The city was bombed to bits in WWII, and it shows. “Extra-ugly” barely scratches the surface of its look. Carrying all my unsold merch on my back, I sweated out my way through this Mordor city towards the venue, located in old coal vaults by a canal basin. I then quickly took shelter from this dreadful rainy day in a movie theater where I watched parts of gorishly tedious Evil Dead, obviously derivative Oblivion and absolutely ridiculous Olympus Has Fallen.

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The gig is underwhelming, an adjective which seems determined to stuck with me on this tour. The local opener is a female duo with great vocal abilities but who decide to bore everyone out with covers of The Police and Amy Winehouse. Thank God, their friends had Iphones to pass the time (Will it be the modern songwriter’s next challenge in this century: to write a song so catchy that people look up from their smartphones and pay attention at least once during the song ?) Seriously, what is with covers in this country ? How come is this not considered bad-taste here to include covers in your repertoire ? Are the performers too lazy or uninspired to write their own songs or do they choose to perform famous songs in order to please the audience ? But does a 2013 audience care that much about hearing some dude playing Outkast’s “Hey Ya” with some lame guitar twist on it ? It seems like such a waste of time for everyone. Anyway, Odi, the Irish headliner, is a pleasant acoustic duo who wraps up the night with pretty ditties and effective banter.

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S W A N S E A

Best show of the year. Should have never left home! With the (almost) full Swansea band: Jamie Williams on drums, Robyn on bass, 4-piece rocking horn section (Jack, Mark, Arwel & Stuart from Disco Panther), Jamie Nemeth on the fiddle and Emily C. Branningan on backing vocals.

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High-energy musicianship from my dear temporary Keys bandmates. Familiar faces. Responsive crowd. Great show outfits. And to top all of that, Lewis “Majik” John nailing it on the sound board. After a welcome break, I hit the road again towards the Midlands, where I will meet Odran for the last leg of the tour…

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Au Nord de Tout

Bonjour à tous, et bienvenue dans le volet francophone de cette narration voyagesque ! Qu’il est bon de ranger mes oripeaux anglophiles et d’enfin pouvoir m’exprimer au lectorat francophage dans cette langue maternelle, maternante et matricielle.

C’est donc les yeux un peu trempés que nous quittions Darmstadt, le bide déjà douloureusement nostalgique des merveilleux Alex et Torsten et de leur concert-événement Gute Stube. Nous nous dirigions alors vers la Belgique, charmant sas de transition entre l’Allemagne et la France, pour atteindre un Liège miné par une sévère grève des transports en commun. Ce détail malheureux affecta grandement le volume de notre public au Fiacre (un bâtiment des Postes datant du 16ème siècle partiellement réaménagé en salle de concerts aux murs de pierre et à la décoration un tantinet boisée-design), car les gens sont très dépendants des bus pour se déplacer – la guindaille ne fut donc hélas pas au rendez-vous. Notre séjour belge fut bref, mais j’ai eu le temps d’engloutir une mitraillette à la fricadelle, de composer une chanson d’intro de derrière les fagots, et surtout d’apprécier à nouveau la musicalité de ce bel accent wallon ainsi que l’entrain contagieux si caractéristiques de la population locale.

Après avoir attendu un bus à un arrêt improbable indiqué nulle part (nous nous basions seulement sur l’insistance de plusieurs passants : “Si, si, je vous assure, il va s’arrêter là votre bus” ; “Oui, mais ça ne dit pas Eurolines sur un poteau ou quoi” ; “Mais puisque j’vous dis que l’arrêt est là” ; “D’accord, mais ça paraît étrange, vous êtes sûrs qu’il s’arrête pas ailleurs” etc..), nous pénétrions finalement à l’intérieur d’une navette surchauffée et bondée de personnages patibulaires effectivement en partance pour la France. Après quelques détours interminables par Anvers et Gent, histoire de faire durer le suspense, nous arrivions à Lille, première escale en cette terre longtemps promise à Charlotte : tu verras, les croissants, tu verras les chouettes gens, tu verras, c’est dément ! Et puis quelle meilleure ville que Lille, animée, organique, sophistiquée, pour présenter les douceurs du pays à ma compagnonne de voyage ? C’est en sifflotant “Ça sent si bon la France” (un classique chauvin et controversé de Maurice Chevalier) que nous partîmes en route pour le Caf& Diskaire, légendaire havre de paix et de joie pour le musicien, le mélomane et le fan du croque-madame.

Après avoir visité la ville en mode marathon dans une course contre le coucher de soleil hivernal (nous appréciâmes les installations de “Lille Fantastique” : une maison renversée “tombée du ciel” et autres surprises urbaines), nous prenions à bras le corps un concert entièrement acoustique et sans filets pour la joviale troupe d’oreilles assemblées pour l’occasion. Nous passâmes une belle soirée en délicieuse compagnie dans ce petit temple précieux, et après deux semaines en Allemagne à ruminer mes textes sans possibilité de partage, je sautai sur l’occasion de tester des fragments de poésie récente, et donc fragile, sur ces cobayes attentifs et enthousiastes.

Le lendemain soir, grâce à la chaleureuse invitation de Dominique, nous réalisions un petit set acoustique à son domicile dans la campagne environnante de la région lilloise pour sa famille (nous permettant de battre ainsi un record en jouant devant un grand-père de 85 ans) et ses amis fous de musique, un exercice toujours apprécié pour le chansonnier qui permet de s’adresser à son interlocuteur sans artifices. Et puis, pour un chansonnier en tournée, il n’y a rien qui égale le confort de chanter en pantoufles dans un salon, après tant de tapis de scènes poisseux et de journées entières passées dans ses chaussures !

Nous délaissâmes ensuite le Nord pour pousser vers la Normandie, traversant la moribonde Picardie dans un brouillard des plus sinistres, débarquant au bout des rails dans un Rouen paralysé par un récent accident sur un pont étant malheureusement un axe de circulation majeur. Yann et Thierry nous avertissent que la foule risque d’être clairsemée en conséquence, et assurent un accueil impeccable dans un Shari Vari récemment renové aux murs à la peinture encore fraîche, et à l’éclairage discothèque particulièrement inadapté pour notre set rustique. Le public rouennais n’a pas gagné en température depuis mon dernier passage : ah, ces gens qui se plaignent de leur semaine de boulot dos à nous et à moins d’un mètre de la scène pendant que l’on s’évertue à pousser notre chansonnette ! Notre petite fierté est d’avoir chacun réussi à dompter un silence précaire durant quelques minutes. Nous fûmes vraiment reconnaissants que certains de ces auditeurs critiques et exigeants nous aient fait l’honneur de se taire. Je me dis naïvement que cela doit être un signe de vague talent si l’on condescend à interrompre sa conversation pour nous écouter quelques secondes.

Quant au triste groupe du coin partageant le plateau avec nous, ils ont brillé par leur indifférence snob à notre égard, confirmant ainsi les clichés en vogue de folk-rockeurs maussades et prétentieux. Il est vrai après tout que nous ne sommes que de jeunes branleurs en vadrouille, et ne méritons pas l’attention de tièdes trentenaires qui eux ont “réussi à vivre de la musique”. Je ne jalouse pas pour autant cette hauteur toute “professionnelle”, si elle se résume à fumer des joints et renverser des bières, cachés dans une cave à causer SACEM et SMAC. Plus tard, le dancefloor trembla grâce aux mains expertes d’un Dj Seb Petit qui envoie la purée avec une playlist efficace, dont un “You Really Got Me” Kinksien entonné par la faune Heinekenisée dans sa version détournée “Chauffez les gamelles” (à essayer à la maison, vous verrez, c’est assez drôle).

S’ensuit alors une semaine à Paris à un rythme évidemment effréné, dans ce grand aspirateur de l’âme qu’est notre capitale. Après une répétition sauvage de mon “Where Is My Miracle ?” à très bas volume (voisins sensibles oblige) dans un cagibi de la salle de concerts La Loge où ils se produisaient, nous avons le plaisir, que dis-je l’honneur, de rejoindre l’incredible trio des Odran Trümmel sur scène pour jouer cette chanson épique, accompagné de Charlotte au shaker (pas à la cuillère) et aux voix. Leur concert fit comme toujours l’effet d’une claque joyeusement prise dans la gueule et je dis et redirai encore sous la torture qu’Odran Trümmel for President, Odran Trümmel for King.

Le lendemain, nous revenions dans le 11ème arrondissement pour notre concert au Motel, organisé par la joviale et exquise équipe des Balades Sonores. Moi qui pensais bêtement que toute la France serait ce soir-là engluée à son écran plat pour attendre le résultat des essentielles élections de l’UMP, je fus surpris de voir un beau petit public face à nous dans ce bar agréable à la branchitude tolérable. Ce fut donc un plaisir d’harmoniser face à ces gens réactifs et doux, dans cette cotonneuse soirée de dimanche parisien dont nous n’attendions rien, mais que nous quittâmes contents.

Sinon, et bien, notre séjour eût l’allure d’un ride d’auto-tamponneuses qui ne s’arrête pas : sueurs froides sur Vélib’, retards systématiques aux rendez-vous ratés, statuettes et masques effrayants du quai Branly, traiteurs asiatiques hors-de-prix aux crevettes douteuses, horreur absolue de la quantité de sans-abri dormant dans des recoins improbables recouverts d’improbables couvertures de survie, circuit des librairies pour récupérer les millions qu’ils me doivent pour le trafic de ma poétrie, conversations éphémères avec de vieux copains, concours de lancers de bouteilles de Coca au jardin de plantes au petit matin, Haribos et films d’horreur coréens, le tout au son d’un grommellement continu qui résonne dans la cité, issu d’un mal de vivre assourdissant.

Nous eûmes la chance d’être hébergés dans une chambre de bonne classieuse près de la rue Mouffetard, où notre entassement subit une gradation étouffante, puisque nous y fûmes d’abord sans notre hôte (2) puis en sa charmante compagnie (3) pour finir avec un dernier larron (4), ce qui commença à faire beaucoup de chair pour un huit-mètres carré. Il devint alors impossible d’étendre le bras ou toute autre manipulation sans toucher quelqu’un, donnant lieu à plusieurs manœuvres maladroites et autres accidents parfois cocasses.

La lutte pour l’espace de vie, très parisienne, est toujours l’occasion de découvrir ou retrouver les bonheurs et les tragédies d’une proximité poussée à l’extrême. Quand ton choix de position nuptiale est rétrécit à un compromis entre l’haleine toxique de l’un ou le ronflement sismique de l’autre, tu sais alors que tu es pauvre et à Paris. Et je passe les détails du fuckin’ portrait de Mozart qui ne te quitte jamais des yeux, de l’odeur illégale qui imprègne la pièce dès que le frigo est ouvert, de la nécessité de siffler très fort dans une fausse décontraction quand on est aux toilettes, de la tronche du camembert oublié tout un week-end sur le balcon et des tendances égoïstes de certains à tirer la couette de leur côté comme si c’était leur propriété unique.

Enfin, la bouche sèche d’avoir trop parlé, les pieds rouges d’avoir trop marché, il était temps de rejoindre la province simple et sereine. Nous nous précipitions vers Nantes sans demander notre reste à ce Paris d’enclave et d’enclume, pour un week-end de festival Bars Bars où nous avions la chance de nous représenter deux soirs de suite au mythique Violon Dingue, véritable institution locale du café-concert. Nous subîmes un premier soir aux conditions sonores difficiles, en raison d’un système de piètre qualité, où nous assurions la première partie d’un groupe de blues néo-orléanais…de Bordeaux. Le public relativement bavard et de plus en plus imbibé ne porta qu’une attention aléatoire à nos modestes histoires, mais nous assurâmes un folk’n’roll coriace dans l’espoir d’atteindre quelques oreilles dans le chaos ambiant. La visite prévue de deux amis Canadiens de Charlotte aida à ajouter un peu de couleurs à cette soirée qui se finit dans un circuit nocturne sympathique, où nous explorions comme des enfants émerveillés la programmation éclectique de ce festival se déroulant simultanément dans tous les bars de la ville, comme une fête de la musique sous contrôle. Ainsi, nous tombâmes sur des quinquagénaires braillant du Talking Heads, une saxophoniste distillant du Maceo Parker par-dessus les beats et les scrats d’un DJ mélangeant musique d’ascenceur dansante et hip-hop brésilien, un violoniste manouche amoureux de lui-même excitant les meutes saoûles avec du Django joué avec un panache un peu surfait, et autres belles surprises.

Le lendemain, notre concert fut nettement plus réussi, bénéficiant d’un meilleur système de son grâce à l’équipement high-tech du groupe pop-rock dont nous assurions cette fois la première partie, le très solide Roman Electric Band. Le public, cette fois épais, compact, et plus mélomane que la veille, sembla plus aimanté que la veille et nous fîmes ainsi de belles rencontres post-concert. Nous reprîmes ensuite avec nos deux compagnons décidément très jouasses à l’idée d’être en France (obsédés par les crêpes et le vin chaud) nos errances dans les rues pavées piétonnes d’une ville animée comme jamais, pour cette fois dénicher du Nintendo-core (ou 8 bit-hop) de grande qualité avec le groupe allemand Les Trucs, assurant un set grandiloquent et foutraque fait de poses théâtrales, de jeux de lumières expérimentaux et d’une musique électronique entraînante et originale issue seulement des sons de consoles Nintendo…

Quelques kebabs de minuit et Nutella du matin plus loin, il était l’heure de reprendre un TER pour poursuivre l’aventure à Tours, domicile de l’excellent label Another Record accueillant mon dernier album, pour deux concerts prometteurs, dont je vous dirai des nouvelles au prochain épisode !

Bahnhofing : Catching the train of thought

Welcome back, avid readers of tour diaries, how’ve you been ? On our end, it’s been a lot of Bahnhof-hopping if you ask me. Our gig and stay in Leipzig was quite uneventful, paling in comparison with the memorable Berlin kick-off of the night before. Charlotte spotted on her afternoon stroll what she called “Hobbit Gardens” that actually turn out to be community gardens spread all over Germany, always with a similar layout: picturesque patches of green sprinkled with neat wooden shacks where tools and seeds are kept.

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On my own walk to discover where the fun was in this famous Classical Music city (home to Bach and Wagner, no big deal), I only managed to get yelled at in an undecipherable gibberish for jumping the fence of a residential building when I got stuck in some sort of hospital park and hustled my way out. I had my hood on, a long black coat and spoke an ugly German so this young woman had every right to be freaked out, really. After a quite icy show in a glaucous coffee-house setting, we cabbed to our artists’ sleeping rooms, upstairs a very smokey and loud venue. The noise from the club was deafening, and I remember hearing russian voices at some point in the foggy haze of my sleep – probably another band staying in these same apartments hanging out in the hallway.

On day 3 of the journey, just for the fun of it, a dead horse stuck on the tracks delayed us for what felt like forever in the thick of nowhere. Considering the barren and bleak lands I glimpsed at in-between drifting in and out of sleep, I can definitely pinpoint the source of the suicidal tendencies of the local cattle. Staring at this gloomy countryside under a low mayonnaise sky for days will probably raise up this relevant interrogation : mmh, maybe something better awaits me beyond after I make a decisive jump in front of a Deutsche Bahn train ? Too bad this fellow gave it a shot on that precise day, but again, I can hardly blame him.

That night, the thousands of people expected didn’t show up at the show in Offenbach (sort of a residential suburb of Frankfurt) but genuine laughs and enthusiastic claps were heard at the fantastic Hafen 2, which I always assume as signs of enjoyment. We then suffered our second night in a row of sleeping above a techno club, held hostage again by raw electronic beats, bass waves pounding in our skulls, every item shaking on the shelves and adding its jittery sound to the chaos : it felt like trying to taking a nap in the control room of a rocket while it’s taking off to space. This is how loud this devilish cacophony was : I could barely make out was Charlotte was trying to say, and she was sitting on her bed not even two meters away from me. At some point that day, we had come up wit the idea of the band name Eurotrash Infection and this, among my good old H.P. Podcraft, helped me soothe my way into slumber, despite the violent war raging under us.

We then had two days off to enjoy Frankfurt, haven for business bankers, consultants and IT suit-and-tied people. A little unimpressed by this modern jungle of office buildings and unending flocks of malls, we took shelter in a packed movie theatre to soak in the cool of the brand new James Bond movie, of which I enjoyed the very British and classic, old-fashioned vibe. To celebrate this good moment of entertainment, we sticked around afterwards, binging on second-hand Pop Corn left for dead on a seat beside us. We were quite amazed and grossed-out to realize that people bought Pop-Corn in giganormous buckets and ordered half-liters glasses of coke they never ate or drank to the end, american-style one might say.

We were hosted by a gentle and helpful Couchsurfer who let Charlotte sleep in his bed while I lay on a hardwood floor pressing on my ribcage and dug deep into my hip bones, but hey, it sometimes hurts to be a gentleman. It might come across that I’m here totally showing off how bad-ass I am but I was whining inside the whole night really. The next day, on the way to some serious shoe-shopping (another shelter to escape this definitely uninspiring city of glass), we stopped to listen to some Bulgarian street musicians ripping it on some epic tunes from their homeland on derbouka, clarinet and piano accordion. A small group of hippie-looking dudes with instruments and luggage staggered out the subway and stood next to us, listening with much attention to the wild solos. And then, in a what-the-hell kind of a moment, it turns out that some of them were musical acquaintances of Charlotte from Toronto, The Lemon Bucket Orkestra, a Balkan band just in from the airport where they had a long layover before heading to Romania for a tour. We all marvelled at the funny coincidence, and they were soon invited by the cheerful trio to join them in a Balkan jam, an impromptu supergroup which quickly gained some momentum, attracting all the cool and the bizarre souls of Frankfurt, as you can see in the snippet video below.

In relatively uptight Frankfurt, it felt like it might have been the grooviest thing happening and it was terrific to be right at the epicentre of it. We didn’t forget our first consumeristic intention though and went on to purchase sweet-looking shoes which didn’t fail to flatter our extra-vain artist’s egos. The adventure ended with pleasant late-night chats with our delightful Couchsurfing host. He mentioned that his tight-ass neighbour is always dressed in an impeccable suit and tie, even when he is gardening or taking out garbage/recycling, which shall linger on for me as a good example of how funky the life is in Frankfurt. Of course, there must definitely be pockets of cool hidden in there, but we were unlucky at unearthing them this time around.

On our first night in the city, when we went on a desperate hunt to grab some late-night grub, we got attracted to what seemed like a happening neighbourhood because of its bright lights shining out from many stores and buildings, assuming stuff would be going down there, including cheap kebabs. It soon turned out that this shiny avenue was the infamous gritty Red-Light district, swarming with shady characters, trans-gender prostitutes and other fascinating night creatures you would only find there and then. The lights and flashing signs gleaming all over the 24 hour-casinos, sex-shops and “massage” rooms worked as an effective magnet for lost souls, creeping out of the darkness and gathering clumsily like drunken flies looking for a midnight fix. A lively scene indeed, but cringe-inducing enough that we soon left this sketchy rallying point where coarse and unhealthy-looking males were rushing to because of the promise of dirty entertainment. Funny how the brightest, best well-lit street in the city is actually the spot where the darkest things are going on.

Before leaving the city, we made sure to check out the “Schwarz Romantik” exhibit at the Städel Museum, comprised of very dark, twisted and shocking lesser-known paintings and drawings from Goya, Delacroix, Blechen… Focused on the darkest part of the romanticism movement, the works of art showed many gruesome representations of the Devil, depictions of crude Bible scenes or common cruelties of the 19th century. What stood out for me were the excerpts from the fantastic 1920’s movies Faust and Nosferatu from Murnau, which still look fantastic in gothic black & white, spooky sets and exaggerated acting.

Then it felt about time to move the party to Hanau, a town a little further away from Frankfurt than Offenbach, which proved very quickly to have a way chiller vibe. After a sweaty and semi-lost walk to the venue asking directions to confused locals, we reached the mighty Brückenkopf, a bar/restaurant/music venue who seems to have been around forever, placed right on an old bridge. We performed solid sets in front of a true music-loving crowd, including die-hard regulars, all eyes and ears focused in a silence that was more respectful than glacial. A kind stranger dropped us off afterwards at our hotel (yes, living it up) where we smuggled some cereal bowls from the “continental breakfast” hall up to our room to watch CNN about the exciting US elections’ night. The next day, Charlotte cranked up the TV to wake me up with the upbeat news of the re-election of the Obaman.

The train trip to Köln was very scenic, especially when at some point the tracks went right along the Rhein river for a while, passing many cool castles in ruins perched on hills and quaint old villages. The show at the Lichtung was full of fun and included good post-show talks with enthusiastic audience members and freaky paintings galore on the walls. Visiting a cousin in Rheinbach outside of Köln, we enjoyed homemade dishes sitting at a family table, walking around a forest where trees were slowly undressing their orange garments, and I must confess I spent a good hour screaming and giggling down water-slides at an awesome indoor swimming-pool. I mean, come on : they had a “Black Hole” water-slide with the whole ride spent entirely in the dark with surprising sharp turns and slopes, how could one resist ? I introduced myself to the tanning salon joys, lying down naked on this heating capsule made me feel as if I was in a space ship getting a little too close to the sun. The town felt very German : pristine sidewalks, well-renovated charming ancient buildings and a gentle, quiet population.

I’ll end this long post (whoever’s still there reading this is a world champion) with our trip to Castrop-Rauxel (a name who sounds hilarious to  most Germans for whatever reason, which is good for me to get easy laughs from an audience). Quite a relaxed afternoon really in this pleasant small town, hanging out at the train station’s bakery, then at the LIDL’s bakery , it was all about food and conversations until the venue opened its doors to us. Definitely radical, anti-nazi and alternative, the Bahia de Cochinos was a fantastic venue filled with the nicest human beings. We were treated like queens of the underground by the amazing staff, and we played good opening sets for Phoebe & Matt, despite dragging bodies bordering on utter exhaustion. We left like thieves early the next morning, quite pumped to head back towards the Hessen state to play a very thrilling show in Darmstadt : the legendary Gute Stube show, but that’s another story…

Thanks for reading, and until next time, stay hydrated!

Dans l’euphorie des trous normands

Chers amis,

Après plus d’un mois de pérégrinations musicales, me voilà de retour en terres familiales dans la Haute-Garonne, digéreant lentement mon retour en terres francophiles en préparation de nouvelles aventures (ma vie à Montréal est pour l’instant interrompue, je vous passe évidemment les détails administratifs du retour d’exil). Je rentre profondément ravi de cette tournée en montagnes russes, ayant rencontré pléthore de musiciens inspirants et de mélomanes enthousiastes. En termes de numérologie, mon compte est bon: 3500 kilomètres, 21 concerts, 13 canettes de Coca de station-service, 0 trains ratés, 6 médiators perdus, 3 cassés et 4 volés/trouvés, 0 cordes cassées en plein concert, 1 guitare cassée en plein concert, 28% de blagues réussies au micro…

Etant donné que l’écart est désormais bien creusé entre les derniers évènements de cette tournée et le moment où je vous les relate avec un certain retard, je ne peux vous offrir qu’un bref panorama des derniers concerts, à la modeste mesure de ma mémoire:

Le Violon Dingue de Nantes se présente vite comme un lieu de luxe indé qui sent bon la bohême. On imagine facilement toutes les cohortes de groupes “alternatifs” ayant posé leurs guitares abîmées et leurs sacs à dos troués sur cette petite scène de café-concert apparemment mythique. Mary nous y accueille comme des chefs gaulois, nous avons même le droit de manger au restaurant italien d’en face! Malgré un optimisme à toute épreuve, il faut reconnaître que la salle est plus vide que pleine ce soir-là hélas, mais Yann (de My North Eye, avec qui je commence alors une petite tournée du far ouest) et moi parvenons à faire passer nos messages musicaux dans cette sécheresse spectratrice.

Le concert de Rouen s’avère en contraste très moite, le public en masse blindant rapidement un espace déjà torride. L’équipe de l’association Europe & Co. et le patron du Shari Vari assurent un accueil impeccable, avec des mots encourageants et des mets finement cuisinés. Yann et moi faisons ce soir-là la première partie de Vandaveer, formation pop-folk amerloque qui penche un peu trop du côté RTL2 (“le SON pop-rock”) à mon goût mais les mecs sont sympathiques et leur musique évidemment pas désagréable à entendre. Le contraste avec le set de Yann/My North Eye qui prend définitivement aux tripes est saisissant. A force de l’entendre, je rentre de plus en plus dans son univers sombre et habité, qui parvient à évoquer sa vie de façon brute et imagée en mélangeant chansons et expérimentations sonores. Dans une ambiance semi-électrique, je m’efforce de m’adresser à la petite centaine de gens en face de moi, malgré une attention diffuse et une réactivité laborieuse. Il faut dire que la micro-géographie du lieu est peu adaptée et confortable, pour les buveurs/dragueurs comme pour les buveurs/auditeurs, les uns gênant les autres par une promiscuité inévitable.

Au Havre, Yann et moi brayons nos mots malades dans le sous-sol d’un pub irlandais, seule scène de musique “live” de la parfois surnommée “Stalingrad-Sur-Mer” (en raison d’une reconstruction quasi-totale de la ville historique avec une symétrie et une esthétique américano-soviétique glaciale à la suite des bombardements de la Seconde Guerre Mondiale) dans cette période de transition étrange qui prive les aficionados de musique de tribune adéquate. Le groupe local We termine la soirée en envoyant la sauce pop-rock avec une chanteuse énergique, de jolies rencontres en pagaille s’ensuivent après les festivités: une fille me bise les joues pour compenser les 5 euros qui lui manquent pour s’offrir mon album, un charmant punk de la vieille garde locale plus tard me fera un bisou dans la rue juste parce qu’il a bu et qu’il est content. J’ignore encore lequel de ces deux baisers inattendus m’a le plus confus.

Le second concert est Tours est du genre euphorisant, dans cette petive cave humide et confidentielle où les spectateurs debout, en manteaux, à 50 cms de moi, me dévisagent avec curiosité. L’équipe du Salon Nyctalope est certifée “plaquée or et vernis de diamant”, du gratin dauphinois “homemade” dans la piaule du dessus jusqu’aux blagues potaches essaimées par le staff excité pendant le concert. Je découvre avec horreur que le cou de ma guitare est brisée après un parcours poétisant dans le public (plutôt drôle et étrange, récitation accompagnée par les bidouillages et beaths synthés de vintage du one-man showman Ressources Humaines, je vous conseille son excellent Smells Like Team Spirit). Côté cassure imprévue, les meilleur enquêteurs de Scotland Paillarde sont sur le coup mais le mystère persiste. Nulle inquiétude cependant, le vaillant luthier toulousain a depuis recollé l’affaire sans vider mon porte-monnaie, donc plus de frayeur que de mal sur ce mauvais coup de cou.

Ereinté et avec une voix de gravier, je traîne ma carcasse maganée un peu plus vers l’Océan. Je joue calmement, en ménageant les étincelles, un dimanche après-midi terne et pluvieux à Caen dans le salon du manoir normand grand-parental, devant des membres méconnus de ma famille, leurs amis et quelques voisins curieux. La plupart des spectateurs ne sont manifestement pas trop habitués à ce genre de situation de concert  intimiste, les applaudissement sont de fait courts et les réactions timides, cela crée un malaise général étonnamment agréable. Rapidement atteint par la fatigue accumulée de 5 concerts en 5 jours, je raccourcis mon set en remerciant la gentille assemblée, qui manifestera ce jour-là un intérêt inespéré pour mes produits artisanaux de poésie du terroir et des night-clubs.

Le concert final à Paris ne sera pas le feu d’artifices final escompté, en raison d’une meute de bar d’humeur vacarmante et de soucis techniques plutôt épais: le micro de guitare lâche pour de bon aux deux tiers du concert, me forçant à improviser de mauvaises blagues et des poèmes à moitié oubliés en guise de clôture maladroite. C’est surtout le fait de devoir jouer sur une guitare classique empruntée non sanglable et branchable qui ruinera mes efforts musicaux pour de bon. Estropié par le besoin de jouer assis et face à un micro statique, mes habitudes de gesticulation en prennent un coup et je passe un mauvais moment de frustration immobile, bêtement assis face à un public relativement large pour un début de soirée mais dont les intentions et les attentions sont difficiles à cerner dans le bruit et l’obscurité ambiantes. Je sors de scène déçu de ma prestation pour la première fois depuis longtemps, secoué temporairement dans ma confiance épique. Plus tard, sirotant seul un milk-shake de l’ordre de l’écoeurant dans un Macdo 24/24, je me dis qu’en fait, après une petite dizaine de concerts à Paris, je n’ai essuyé que des mauvaises expériences! Je ne crois néanmoins pas aux malédictions et retenterai évidemment ma chance dans cette capitale coriace, le Folk’n’Roll en bandoulière.

La tournée est belle et bien close, et je prends racine en préparant la suite. Voici donc venu le temps de vous quitter, jusqu’à mon prochain départ ! Merci à tous ceux qui ont suivi le blog, qui sont venus aux concerts, qui ont écouté et qui m’ont soutenu avec leurs achats généreux et curieux!

A bientôt, au détour d’une Nationale fantôme!

Pour faire chanter des carillons de bleus venus du Nord

Capitaines d’un brise-larmes

Traversée de la Belgique en bavant dans ma sieste. J’écarquille les pupilles et voici Liège sous la neige, retrouvant avec surprise cette poudre complice que je pensais quitter pour de bon sur le tarmac de l’aéroport de Montréal. La météo annonce la couleur de toute façon: le début de mon voyage sera une véritable vadrouille au royaume des glaces, avec un vent au cutter qui aime me ramener à ma fragilité des joues. Ce soir-là, nous chantons à tue-tête et tapons de la basket sur la scène d’une péniche qui fuit (du toit, heureusement), amarrée sur le quai joliment pavé le long d’une Meuse qui tanguait light. La chaleureuse équipe de Liège 3015 a travaillé fort pour rassembler une petite foule attentive et intergénérationnelle, et je m’excite comme un enfant à l’idée de montrer ma came. C’est devant eux que je pénètre officiellement dans mes chansons depuis l’entame du périple, ravi du déclic un peu tardif de ma musique en mode live, après des sets peu inspirés et précipités au Mofo et au Café Diskaire. Décidemment frustré de ne pouvoir communiquer directement avec les locaux dans la langue de nos aïeux, et inspiré par les talents francophages de mon compagnon de médiator, j’insère des slams érotiques et autres bafouilles poéticomiques dans mon spectacle. Cela fait respirer mon set anglophone et me permet d’exprimer décemment mes angoisses et autres trouvailles de post-adolescent.

Le lendemain matin, en compagnie du généreux Didier, quelques secrets, recoins et ruelles de la ville nous sont révélés au compte-goutte de son enthousiasme bien informé: familles entières de bourgeois brûlées dans une église cadenassée par des guildes mécontentes, rémanences de l’hostilité flamande/wallonne, délires architecturaux du prince-évêque déchu et autres anecdotes du cru. Il nous présente aux charmes du “carré”, ainsi qu’à la déco psychédélique du légendaire repaire estudiantin le Pot-au-Lait (citation  du flyer de la programmation du lieu déjanté: “Les bons conseils de mon onc’ pol: voici une recette simple pour empêcher votre petit ami de ronfler. il suffit de lui écarter les cuisses. Dans cette position, les testicules sollicitées par la pesanteur tombent, obstruant l’orifice de l’anus. Le tirage est coupé. Il ne ronfle plus.”). Il nous enseigne aussi le régal des “boulets” à la sauce “lapin” (boulettes de viande énormes roulées dans la farine et poêlées avec de la cassonade, des oignons, un vrai délice d’hiver). On nous raconte un carnaval liègeois qui n’a rien à envier à Rio de Janeiro, avec le vomis qui coule à flots le long des processions de cancres guindailleurs, émergeant de leurs “kots” (chambres-taudis d’étudiants) pour plonger dans le zwart (le “noir” de la rue festive).

On la r’fait! Lille, le retour de la vengeance

Retour dans un fief lillois sub-zéroien (sans se gourer en passant par Bruxelles comme à l’aller, ignorant les traductions flamandes des noms de villes sur les panneaux de signalisation) pour atteindre le Peek-a-boo et sa faune nyctalope.Vintage 50’s sans les clichés classiques, le lieu exigü se présente vite comme un bar de quartier familial à la patronne mélomane et réglo. L’espace est étroit et séparé comme souvent entre les curieux attentifs et les bavards alcoolisés, ces derniers frustrant les autres par leur vacarme étouffant nos voix et nos paroles. Heureusement, ce soir, nous prenons tous le bruit du bon côté : Isabelle, très classe, égrène ses jolies chansons sans faire vaciller sa concentration ; Sammy dispose d’autres stratagèmes de lutte, il ne se démonte pas et monte sur les tables en criant ; quant à moi, je dissémine ma prose sexualisante avec le sourire entre mes chansons épiques en angliche. Nous dormons à Lille chez un Arthur accueillant qui nous fait partager sa passion pour Simon Finn, folk-psyché obscur et oublié. Il vit à côté d’un bar-cantine de carnavaleux, la Chapelle, qui passe toute l’année non-stop uniquement de la musique de carnaval, devant lequel rôdent des jeunes aux mines patibulaires. Voici quelques perles de leur flyer dérobé pour la blague : “Vins faire tin carnaval toute l’année avec tous ché gins! à la Chapelle, sur l’comptoir tu choleras pas ! à la Chapelle, tin plus biau Klet’che tu mettras! à la Chapelle, les femmes sont mon oncle et les hommes sont ma tante!”.  Je vois un guitare dans un coin du salon d’Arthur sur laquelle est écrit au marqueur noir “I bought this guitar to pledge my love to you“, parole mythique s’il en est du Bill “Smog” Callahan.  En revoyant cette phrase, j’en ressens la pertinence comme un uppercut, vivant pleinement en ce moment cette tension essentielle de générosité dans ce voyage improbable qui nous pousse à braver des publics tranges et étrangers pour leur parler d’amour, du nôtre et du leur, comme une urgence dans cette cellule de crise.

On nous raconte les tribulalations véridiques d’un mauvais magicien qui a joué dans un film porno local intitulé “Bienvenue chez les Ch’tites”. On nous dit que les clochards meurent en réalité beaucoup plus l’été que l’hiver en raison des maladies contractées dans le froid. Les belles rencontres s’empilent et forment un beau collier, et le sentiment bienvenu de connexion avec ma propre musique s’installe et s’intensifie.

Sammy ayant vécu dans le coin, nous allons rendre visite à ses anciens voisins qui nous invitent tous comme si nous étions le sang de leur sang. Pendant notre séjour dans le Nord, les gens semblaient se sentir investis de la mission de confirmer la légende que les gens du du Nord étaient accueillants et savaient se montrer convaincants à grands renforts d’arguments gastronomiques et avineux. Quel plaisir de me retrouver au sein de la “bonne franquette” décontractée et de ses éléments relativement absents de la culture de la table canadienne: corbeille de pain et plateau de fromages pour n’en citer que deux plutôt représentatifs! Glissant mes pieds meurtris sous des tables garnies de mets locaux, de saucissons en patates douces, de flans en pâtés, je redécouvre l’art de manger en prenant le temps, passe-moi le sel, vous avez de la moutarde ? on se régale, merci vraiment. Sur un autre terrain chauvinistique, je me demande quand même par quel plaisir malsain je me retrouve à jubiler devant la grandiloquence des Géant Casino de mon pays d’enfance, jusqu’à apprécier la revisite de ces labyrinthes aseptisés! C’est aussi singulier de ressentir un tel confort en revoyant mes gaufres au chocolat préférées dans les étals des stations-service, there’s nothing like home, indeed.

En raison d’une batterie frileuse et d’une météo coriace, Sammy met le réveil et se lève à 6h du matin pour démarrer le Chrysler Voyager qui nous joue des tours fréquemment en ne se démarrant pas. Cela constitue notre petite frayeur matinale en motif récurrent, qui nous a valu une visite chez Norauto et quelques frissons supplémentaires. Quelques mots d’ailleurs sur les carences de notre précieux carrosse, hormis ces désagréments: nous devons tous rentrer par la portière conducteur, qui est la seule qui s’ouvre, ce qui implique des crapahutages et l’ostension fréquente de la couleur de nos caleçons ; le système électrique général craint à mort tel que lorsqu’on baisse la vitre avec la commande électrique, cela coupe la chique à la musique (évidemment, nous oublions des fois cet affreux lien de cause à effet et on ruine à l’insu de notre plein gré le pic dramatique d’une super chanson en voulant payer le péage: “Et meeerde”) ; il faut laisser le doigt appuyé sur l’allume-cigares tout le temps de son allumage, ce qui laisse le motif du bouton imprimé sur l’index lorsqu’on veut faire nos Clint Eastwood en crapotant des cigarillos vanillés ; un balai doit tenir le coffre ouvert car il ne tient plus tout seul, ce qui fait toujours effet “épée de Damoclès” en mode porte blindée sympa quand on décharge l’ampli. Au-delà de ces dysfonctionnements légers et sujets à plaisanteries redondantes, la bête bouffe du kilomètre sans rechigner, poussée par la country mauve de Jeff Bridges ou le flow de Busta Rhymes, et je lui tire bien bas la casquette. Long may you run.

Normalement, c’est pas mon truc, les plans à Troyes…

Coïncidence étrange, le 3 Février, nous partions à trois (en comptant le Cinto, fidèle passager canin) à Troyes, coquette ville médiévale aux beaux restes de maisons en colombages, fortifications restaurées et vieilles rues pavées. Je m’attendais à un bled sans relief et j’y ai trouvé une ville d’histoire et de caractère. Le Bougnat des Pouilles est un restaurant/bar à vins bondé et agréable, on m’y laisse boire mon traditionnel litre de Coca (en vraie star du mouvement straight-edge) et on nous gave de saucissons et fromages de la région. La scène étant située le long du principal couloir de passage entre les diverses salles boisées du complexe de la night, nous voyons défiler juste devant nous les kakous aux cheveux courts et laqués qui débarquent au fur et à mesure, attendant patiemment que la taverne opère sa mutation en boîte de nuit avec le Deejay local. Ils nous font méchamment sentir dans leurs regards et ricanements crétins quelque chose du genre : “dégagez, les ringards à guitare”, résistance implicite que j’apprécie beaucoup. Cette configuration s’avère vite cocasse, surtout quand les serveurs occultent notre vue du public et braillent à 2 cm de notre manche de guitare : “C’est pour qui, les tartinettes?” ou “Sabine, un café pour la 3!”. Cela donne d’ailleurs lieu à une péripétie plutôt drôle: Sammy, pris dans une des transes de rockeur dont il détient le secret, lance un coup de jambe qui manque d’éborgner une serveuse déjà peu enjouée par le bordel ambiant, coincée entre des folkeux qui schlinguent et qui montent sur les chaises en braillant et les jeunes branleurs du coin qui exigent leur troisième pichet de bièrasse.

Il n’est pas toujours évident d’être pris au sérieux, voir de se prendre soi-même au sérieux quand on joue dans un lieu si peu adapté à notre musique, au creux d’une foule hétéroclite, partagé entre ceux venus pour découvrir une musique inconnue (quelle idée!) et les autres aux motivations cumulables : drague, drogue, déconne, bouffe, bière et frime. Nous nous en sortons pas mal au final, grâce à un second degré éprouvé et une conscience professionnelle solide, mais il fut bon d’oublier et dissoudre mes trimages du soir dans le matage éhonté des “Confessions Intimes” de TF1 une fois rendu à l’hôtel.

Le lendemain, nous reprenons les nationales et je me trouve vite à aimer regarder la fumée des usines danser dans le ciel clair de l’hiver. Dans cette France de l’interstice, nous traversons des patelins fantômes de Franche-Comté (Gourgeon, Noidans, Villersexel…que de villages aux charmes vaporeux!), nous longeons des marais semi-glacés qui ressemblent à des flaques de salive et nous tombons sur un supermarché “Corluyt” frigorifié avec cette caissière éteinte qui nous tend une facture-devis en format A4 pour 5 euros de Haribos…Nous naviguons fluidement dans la chaude lumière qui baigne la haute-vallée de l’Aube, jaune tendance orange, avisant quelques fois des silos désaffectés et autres garages abandonnés qui dénotent une ambiance post-industrielle pour le moins sympathique.

Mules + Loose = Alsassholes

Après un circuit sans-faute, il fallait évidemment que les tuiles commencent à se pointer dans le décor. Nous fûmes rapidement minés par un accueil de glace dans une ville de Mulhouse, il faut le bien dire, hideuse et labyrintique. Le patron nous a fait déguster une spécialité alsacienne avant même notre arrivée lorsque nous cherchions son bar, en nous déconseillant au téléphone de demander notre chemin à des “casquettes” qui ne connaîtront sûrement pas le centre historique vu qu’ils ne viennent pas vraiment d’ici. J’ai rebaptisé pour l’occasion mon compagnon Samir Da Costa, un mix portugais/marocain histoire de déstabiliser les xénos potentiels et essayer de rigoler un peu du fait que nous nous trouvions désormais dans la terre d’origine des groupes de punk néo-nazis, aux chansons potaches du genre “Mohammed, mouche à merde” et j’en passe. Il faut dire qu’en interrogeant une casquette, erreur impardonnable, nous eûmes une réponse pour le moins cocasse : “Le Greffier ? J’sais pas.. c’est tribunal ça!”, et de se barrer comme un voleur avec ses potes apathiques, la bouche collée dans un kebab. On se serait crus dans une page de “La Vie Secrète des Jeunes” de Sattouf, qui a le don de photographier en BD les jeunes beurs dans ce genre de situations peu avantageuses. Enfin bref, les rares êtres humains croisés dans les rues (un samedi à 19h en centre-ville, rappel) n’avaient aucune envie de nous aider et préféraient s’amuser soit à nous égarer, soit à nous donner des réponses vagues et inutiles, soit à nous faire attendre 5 minutes pour finalement avouer qu’ils n’en avaient aucune idée, soit à carrément nous ignorer dès que je baissais la vitre (mon préféré). Faut dire qu’on faisait un peu gitans avec le boxer qui aboie sur la banquette arrière, mais bon, il paraît qu’il faut aider son prochain, même s’il n’est pas rasé de près.

Mais les milieux hostiles, ça on connaît, comme disait Kool Shen, et tant bien que mal, nous avons tenté ce soir-là de faire vivre nos chansons entre les beuglements d’une jeunesse avinée et les papotements de quarantenaires majoritairement désintéréssés. Quelques oreilles curieuses étaient aux aguets comme toujours (les fous), hélas troublés dans leur écoute par la cacophonie ambiante. Sammy est monté sur un tabouret et a fait fuire un groupe de mecs qui essayaient, avec beaucoup de réussite, de tous se ressembler. J’entendis l’un deux, visiblement remonté, miauler en se dirigeant vers la sortie : “Il a marché sur mon pull”. Un mec dit à Sammy que ce qu’il fait est super cool et ressemble à du “Jimmy Cash”.

Pina nous avait régalé avant l’attaque des festivités avec des mets typiques (Fleischnacka, un escargot de viande et des Spatzle, sans parler de la saucisse Viennerla, moins fine que la strasbourgeoise, allez savoir pourquoi), et la famille tenant la maison nous a traité comme des coqs en pape. On nous raconte le mépris condescendant des gens du Bas-Rhin pour cette région prolétaire, le manque de tribunes pour les groupes de compositions originales dans la région (même constat triste qu’aux US, on veut entendre “Stairway to Heaven”). Ce soir-là, j’ai cru entendre un fantôme de fillette ricaner dans un des angles lovecraftiens de la bicoque, mais c’était sûrement les rires gras de la meute du bar qui résonnaient encore dans mon crâne. Sur scène, quand j’évoque Toulouse, un mec me crie “Toulouse-Mulhouse, même combat!” à quoi je réponds que oui, il y a effectivement une connection entre ces deux mots: c’est la loose, ce qui n’a fait rire que moi (ce qui est déjà beaucoup). Des filles britanniques assistantes-enseignantes en anglais viennent nous voir à la fin, avec l’envie manifeste de s’exprimer sur le calvaire qu’elles endurent dans cette ville de morts-vivants saoûlards et/ou neurasthéniques. Nous compatissons, impuissants, n’ayant eu qu’à offrir une modeste soirée de divertissement acoustique pour leur faire oublier le néant culturel qu’elles habitent. Cela confirme l’impression de malaise qui s’est rapidement installée dès notre débarquement dans la cité maudite. Oui, vous direz, je ne ménage pas mon texte question généralité, mais il est question d’émotions primaires ici et non de dossier journalistique nuancé sur la ville de Mulhouse! 2012, l’année du blues à Mulhouse.

Dire que nos ancêtres ont perdu leurs vies empalés sur des baïonnettes de Prussiens pour garder ce lopin de terre désagréable! Les Allemands auraient sûrement fait meilleur usage de ce coin qui nous a divisé si longtemps bêtement et terriblement : Freiburg, de l’autre côté de la frontière, est un contre-exemple flagrant en terme de cachet et d’accueil de la population si mes souvenirs de Schulereisen sont bons. Il fit bon de quitter le navire après une douche karchër, un soulagement comme on en fait plus. Le contraste avec la Bourgogne, avec ses bâtisses charmantes et  ses vignobles vallonnés, fut étonnant.  Difficile de rivaliser avec la gueule d’un Meursault, avec la pierre de Chagny, avec le cachet d’un Santenay! Sammy me déposait à Beaune en escale familiale mais c’est une autre histoire, tournant pour l’instant avec un sourire en coin la  première page de la tournée d’hiver..

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Northbound & Out

Paris by (sleepless) night

Funny how you can still surprise yourself, especially when you’re so old like me. Truth is, against all odds: I feel strangely content to be back around my own, my rough-edged people stuck in these dragging crisis times, my unimpressed buddies, my cold bitches. I’m sick of being shouted at and always being bumped into,  I used to sing one year ago, now it almost makes me smile when I get stepped on the foot with no apologies in the metro, not a crooked sneer, no, a genuine warm smile. I love you, you who struggles and complains, you who strives to succeed and enjoy in this wounded world of ours, you French asshole, you friend of mine. It’s been a while I said this, and even longer that I felt it: it’s good to be back.

Dans l’euphorie des jours de gris! There is no walking in this city where walls stick to your skin and time is a ever-shrinking concept. There is only running, and you soon have to accept that you’re always going to be late and be a permanent deceiver to everyone. I  managed to fit in some decent catching-up with old companions though, even if sometimes in the unsastisfactory form of rushed chatter on subway seats or in the narrow line at a grocery store.

After restless jet-lagged nights in Montmartre filled with repeated nightmares/daymares of giant sharks eating up the world (wow) and checking on the bookstores hosting my books to retrieve my millions of euros, I finally reached the time of my exciting first gig of the tour, at the Mo’Fo Festival.

The hip indie fest was on the pleasant side of cool for the most part, even if I found the audiences disturbingly quiet (in an analytical “should i like this ?” or even “do i have the right to appreciate this act ?” kind of way, looking around to see if the others enjoy it) and fond of mild applause. It felt like not even a third of the people in the room cared to put their hands together after each song, probably an epidemy of hand blisters prevented them from showing their enthusiasm, though I personally wouldn’t vote for that option. But at least they shut the eff up, which is great. I loved the Matt Elliot set, making a smart and tasteful use of looping pedals, and the Tender Forever set, sort of a cheap/alternative Beyoncé in an awesome way. She delivered some heartfelt songs and interspersed her dancey numbers with bold comments on politics full of lesbian pride. She even did some live improvised singing-commenting of some “headbanging” viral videos her brother had just sent her, which was surprisingly entertaining though somewhat risqué.

I missed the last subway after talking with all the nice staff members of Les Boutiques Sonores and tried to help a achingly-drunk handicapped fellow who was crying on the groung to find a cab, but when he realized I wasn’t quite sure which way to go, he told me to go fuck my mom so I let it go after a few waves of insults.

It was then time to hop in Sammy’s van with his dog Cinto panting on the backseat and some good ol’ Patsy Cline on, and head northward, to Lille! But you’ll know more about it very soon…

Indianapolis & Chicago

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High and low times in the Midwest

Pittsburgh

Oh, bleak and odd pockets of the Amerika! You notice you’re entering the Midwest like a slap on the face, a gentle slap though. Ok, a friendly tap on the back. As I experienced before, as soon as you exit the East Coast and start pushing inland, everything gets a little weirder. The good side of weird, mostly. A fun sign of change is always the shift in tone and length of the Greyhound driver’s introduction talk after we leave the station. On the East Coast, drivers are short and straight-to-the-point, but there, the speeches there tend to be longer, beefier and rougher, sometimes involving humor of some sort, as for example: “Keep your conversations on the phone short and at a low volume, no one cares about what you gonna do and who you’re gonna do it to wherever it is that you’re headin’ “. These legendary speeches (often coming through long-time broken speakers in a concerto of feedbacks and mutters) sound as dated as if they were recorded in the 80’s sometimes, as for example a very often stated: “If you happen to use some of those electronic devices, CD players or K7 players, please keep the volume low in order not to bother the other passengers…” What? K7, CD player? Who uses that in 2011? I love you Greyhound drivers, old-fashioned, rough-around-the-edges beasts in uniforms, i love leaving the driving to your reliable hands and eyes… It makes me remember that as you go South, it gets even weirder, weirdness is geographically exponential! I remember this Texas driver last year actually telling jokes all throughout the ride, even when passengers kept calling him out on his outrageous unfunniness.




But I digress. Pittsburgh it is. Strips of snow scattered across the magnificent land, bare naked trees letting the pale winter sun through their scraggy arms, hitting us with low light and weak heat through the bus window. Because we exited on the wrong side of the bus track (yes, never seen before: there was a special one-way lane built only for public buses, on top of now-defunct train tracks), we got lost in a ghost neighborhood, very Detroit-like: huge houses as decaying remains of a glorious industrial era, now broken-windowed, boarded-up and with a ridiculously lush backyard. We went into a burger joint to ask for directions after having been misdirected a couple times and the rude and obnoxious burger-maker got upset about the fact that we couldn’t give him a cross street to work with, giving us rough and useless talk as quoted: “C’mon guys, you’re from fucking France! Well I know where fucking Paris is, it’s by the fucking Eiffel tower or something! See, I know my fucking geography. Now give me a fucking cross street for Christ’s sakes, how do you reckon I can you help you lost dughs out without one fucking cross street? How the hell do you travel like that? Help me help you dudes!”. We thanked him kindly and left before he would yell louder and attempt to put us through his meat grinder for some free French-imported burger patties. The tricky part was to leave without seeming to rush, going for the door in a gentle, very gentle move so that it didn’t look like we were totally just fleeing that loonie’s den.

A creamy soup was waiting for us on a stove after our hour walk through these depressing neighborhoods and we could head to the Rock Room with a restored soul after having recovered from those erratic walks. Located in Polish Hill, a interesting mix of bad-ass punks and resting grannies, this venue was on the good side of weird. Thank god, the show room was separated from the bar room, where giant HD TV screens were showing with cranked-up volume some awful “America’s most violent home videos” type of show consisting of footage of people beating each other up, breaking things or hurting themselves. The line-up regulars were cheering in joyous “oohs” and “aahs”, often in sync, when someone’s car would get smashed by a baseball bat or when someone’s nose would be punched inside his head, or some romantic scene like that. We tried to convince the tight circle of bleached blonde women playing the casino machine in the corner to come listen to live music from abroad, but gambling on a screen still sounded more fun. Famous for its 15 cents perogies on thursdays and lively characters, this was a quirky and oddly charming spot, mixing neighborhood bullies, self-conscious hipsters, notorious drunks and plain old hippies for the same purpose of partying, except with different ideas about what it exactly means.

Also, our hosts had this pretty-awesome bumper sticker: “In 1492, the Native Americans discovered Christopher Columbus lost at sea”. Garett showed us the Harry-Potter like Tower Of Learning or something alike, owned by some university that takes indoor decoration very seriously (I guess you have to justify the insane student fees), and one bagel later, we were out of the Burgh.

Columbusted! Columbus stop

Between deep and agitated naps on the trembling bus window, I managed to catch glimpses of Ohio: flat as a pancake, just like we were warned it would unravel. Under the chalky grey skies of this wearisome winter, I have to admit that this zone didn’t look too inviting, and after getting my soda pop at the gas station for the usual 10-minute stop, I would rush back to the bus illico presto to ensure I was not to be left out in these repellent areas. Quite crazy how everything blends when you move every single day. Where were we yesterday again ? Who did I say that too ? Did I dream this dream in a bus or on an inflatable mattress ? I’m constantly striving to find ways not to repeat myself when I talk about my music project, my tour, my girl, my dog, Montreal, France…A good exercice for a writer, I guess. When the bus dropped us off, we faced another one of those downtown vortex that sucks out all life of the streets after 5pm, and got involved in another public transportation frenzy to find our ways to our host, but we were the welcomed with amazing warmth, in the form of strong hugs, homemade grilled-cheese sandwiches and board-games fun.

The local folky songwriters Brian, Fred and I found ourselves in a rather rare situation that night: waiting for the booker/owner to open up the venue! Usually closed on a Sunday, I guess it messed up their schedule a bit, so we chitchatted in the biting cold until 9.15pm for the doors to be unlocked, but Yalan and Jarod’s warmth, kindness and music-friendliness made up for this little inconvenient episode. It was fun and weird to have both performers and the (few) friends who came to the show waiting outside for the venue to open so that the show could happen! On top of the wonderful staff, what also balanced out the initial disappointment was the absolute splendor of the tastefully-deorated place, most definitely the most beautiful music venue visited on the tour, with incredible asian-style drapes and exotic objects, hyper-comfy couches, a vintage juke-box, fantastic gear and room sound. Too bad the crowd never flowed in, they would have loved it too. Columbus may be rough to start with but on a sunday night, it was really begging for emptiness and failure. It might be the biggest college town in the Us, but on finals week, the timing was a little off and there was dangerously close to no attendance that evening. There was probably something better on TV or at a sports bar or strip club that night too, working against a successful night.

Fred opened up with a mellow set of songs interspersed with tasteful guitar work, coated with a mastered electric sound and strumming technique. I liked when, out of nowhere, he said with a hard-to-read smile, “I’m so old…”. Brian, of the old protest-song school and a supporter of the local Occupy movement, strums weekly his guitar out in the cold there to warm the occupiers with his topical songs “Come on and join us, we’re the 99 percent!” and consorts. You can’t help but respect his solid dedication to causes, and it’s engrossing to still encounter songwriters who trust in music for carrying a meaningful message to rising generations. Alas, I felt bad he had to yell “We need PEACE, NOW!” in front of…pretty much myself (Mika was on his computer, so it doesn’t count) as the attendance grew dimmer when the night progressed.

A bunch of dollar-store chips were swallowed, words of gratefulness exchanged, a Jimmy John’s sandwich was ordered (my favorite chain of the area!) Fun fact: a friend of our host spotted her through the window when we were in the store at 2am, came in and gave us the longest and tightest hug a stranger ever offered to us, followed by “What’s up bro” and other classic lines. Americans, yo.

Cincinnati

This was a peak of our trip, two days in a very inspiring city, full of surprises and great people. The locals joke about the fact that their city is not that great by having stickers that say “Cincinnati is just OK” instead of the usual “I love Cincinnati“, but if this is OK, then we love it! Luck striked again: we arrived just in time for the weekly Couchsurfing community potluck in someone’s lavish apartment, implying fantastic people, Twister entanglement and delicious home-made dishes galore. Walking through Cincy on our first and only day of the tour without a Greyhound trip (long sigh of relief) was great, visiting high-quality contemporary Weston art gallery downtown (where I read highly inspiring local zines) and spending lots of time in up-and-coming hood called Over-The-Rhine, swarming with gem-like independently owned shops, like the incredible YES art gallery specialized in silk-screen printed books and art. This neighborhood was the craziest contrast ever between very scary people, street corners, totally abandoned old brick buildings and very recent fancy restaurants, beautiful second-hand book and clothing stores, art galleries…It was interesting to witness a neighborhood in the thick of massive transitioning, with the obvious and extreme cohabitation of the old ghetto and the first artification/gentrification installments.

The two shows were fun, first a show in a cool and crowded coffeehouse in the student part of the town, Clifton, with on top of the usual laptop tribe 20-something people from Couchsurfing that our host had kindly rounded up for the occasion of me passing through, then a weirder but awesome late-show in a yoga/meditation center. I got to hear there the impressive sound and technique of Gigawatson, emulating his idol Dub FX with energetic vocals and thoughtful lyrics processed through effect and looping pedals, delivering an entertaining mixture of hip-hop, reggae and electronic music. My guitar work feels like it’s getting tighter from playing a lot but my vocal delivery feels sloppier as I feel like I’m straining to get across noisy audiences in big rooms like the noisy coffeehouse that night (It was a very long and packed room and it was hard not be distracted by the constant back-and-forth of people coming in, the excruciating coffee machine sounds, the waitress flying inches away from my guitar every minute to deliver orders in the kitchen…). How also hard it is to connect with your songs deeply and consistenly when you play every single night! I’ll think twice before blaming Neil Young next time he doesn’t look 100% into it on stage…

Us high-plains drifters had come upon an ideal shelter, and had some time to cough up the dust settled in our lungs from our uneven recent days (Yes, Wilmington, it’s you I’m alluding to), but it was time to get in line for another Greyhound bus, and hear another obese driver yell out “Step ahead please, get your tickets ready, OUT OF THE ENVELOPE!”

Indianapolis

Repeated trouble finding healthy food and reliable wi-fi. We watched with perplexity the bored waitresses from Johnny Rockets dance the hippy hippy shake in a mall, moving like poorly-oiled robots: if a customer chooses this specific song on the restaurant jukebox, they have to get out from behind the counter and do this choreography… About six people (a hard-to-break record) asked us during our stay in Indianapolis: “But why did you come to Indianapolis ?”. After a while, I started to ask myself the same question. Even locals agree that Indy is somewhat of a cultural black hole at the crossroads of the US (See? I’m not just a French snob). We still spotted some nice architecture and friendly people, always with a faint “Let’s get the f*** out of here as soon as we can” undertone though. Very conservative and religious, it is the city with the most war memorials in the country, even more than Washington D.C.!

The highlight of the stay was definitely accompanying our host’s protest group “Jobs with Justice” to a pacific protest in front of the Republican Speaker of the house of the Indiana State Bosma’s house door, recently locally famous for trying to push a law making unions weaker in the state (summarizing here for course, find more online). Believe it or not, about 20 people drove half an hour in the “suburbs for the wealthy” and parked in front of this big-shot politician’s massive house with the intention of singing Christmas carols (with adapted lyrics of course) at the doorstep until the cops chase us away. We rang the doorbell, and his wife and 20-something daughter opened. They got really excited, thinking we were actual Christmas carolers, but then their smiles turned backwards as they heard the changed-up lyrics: “On the first day of Christmas, Brian Bosma gave to me, twelve billionaires toasting, eleven bankers counting, ten lobbyists shmoozing, nine bosses milking, eight managers firing, seven bucks an hour, six days a-working, life in poverty! foreclosed homes, three part-time jobs, two percent raise and right to work bill under the tree!“. I also liked the “No-Haired Preacher” one : “Bosma says right-to-work sets us free / lower wages mean more jobs you see! / you can choose any job that you please / Wendy’s, Taco Bell or Mickey D’s!” The girl actually looked at her mom and said: “Hey wait, that’s not how the song goes..”. Once they understood they were a facing a bunch of crazy liberals singing off-tune in the rain to piss off the man of the house, they waved shyly and shut the door, leaving us under an increasing shower that soon shortened our protest-performance (not because of lack of dedication of course, they lyrics sheets were just getting soggy, therefore unreadable). The two women were probably itchy to fly the finger but they were on camera, so they had to smile, rule of thumb! Oh, and we had candles too to look even more the part, but the wind blew our efforts.

Chicago

The grand-ma sitting next to me (window seat, jealous!) drew owls frenetically for an hour on a little heart-shaped notebook. It looked like it was her way of releasing the stress of being cramped in a smelly space full of improbable people, from Amish family whispering a slanted German to recently out-of-jailed dudes (easy to spot: always wearing white and carrying a single plastic bag filled with all their belongings). A sharp and strong wind cutting the cheeks like razorblades greeted us welcome, windy city indeed. The bean in Millenium Park, the Macy’s window displays, the fantastic Shedd world-class aquarium and our sneaking in the 40$ jellyfish special exhibition. After another exhausting Greyhound trip, it was utterly relaxing to be around this quiet animal world, like being cooped up inside a Planet Earth episode, even if I should say they could cut down a little on the fake Amazonian jungle sounds (rainfalls, monkeys, got it, it’s the jungle!) constantly blasting through speakers. Otters are my new faves.

I decided to cancel my last show in Michigan because of transportation technicalities and exhaustion issues, so we’ll have more time in Chicago to check out more exhibitions and try out Jimmy John’s sandwiches. I’m sitting on a bathroom seat underground the Reggie’s Rock Club where I just played and where we’re staying in the “green room”, it’s 4 am and my mind is sore. Mika is snoring unshamefully on a leather couch, it’s been quite the work for him documenting all this craziness, we can’t wait to share the precious footage. (You shall seen events that weren’t even mentioned in this blog, wow! Exclusive content on the way)

This jolly journey is then drawing to an end, voices and melodies are ringing in our ears, faces are meshing in our wired heads, miles are printed painfully on our damaged feet. It feels like we now deserve some serious holidays. And at last, not to feel a highway thundering under us every day. Of course, we’ll miss it all as soon as we’re home for a while, stuck in a luxurious and boring bubble of comfort, but isn’t that the whole push-and-pull charm of it?!

Columbus & Cincinnati

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Wilmington & Pittsburgh

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